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60th IFLA General Conference - Conference Proceedings - August 21-27, 1994

Las Redes de Computadoras al Servicio de la Bibliotecología Médica:
INFOMED, una experiencia cubana

Pedro Urra González


ABSTRACT

Se analizan los servicios de información que se han desarrollado en las redes académicas como INTERNET y BITNET como modelos para la implementación de servicios bibliotecarios en el campo de la salud. Se presta particular atención a la mensajería electrónica y las denominadas listas de discusión basadas en los LISTSERV y las posibilidades de su in tegración con otros servicios como el acceso remoto a bases de datos. Se expone la experiencia en este campo de INFOMED, que es la red electrónica cubana de información para la salud.


PAPER

INTRODUCCIÓN

INFOMED es el nombre que identifica a la primera red electrónica cubana de información para la salud y surgió como parte de un proyecto del Centro Nacional de Información de Ciencias Médicas de Cuba para facilitar el intercambio de información por medios electrónicos entre un conjunto de bibliotecas, centros de información y otras entidades que conforman el Sistema Nacional de Información de Ciencias Médicas del Ministerio de Salud Pública. Es una Red muy joven pues lleva 1 año y 3 meses en operación pero ha significado una experiencia muy importante para el diseño de una estrategia nacional para mejorar los servicios de información de salud en el país. El presente trabajo pretende hacer un grupo de consideraciones respecto a la experiencia acumulada en la concepción e implementación de este proyecto, especialmente en lo relacionado con la adecuación de una tecnología de avanzada a las particularidades de un país en desarrollo y los beneficios que un enfoque de estas características puede aportar.

Un modelo para el desarrollo de Redes

Cuando el Centro Nacional de Información de Ciencias Médicas, que había sido fundado 29 años atrás, se trazó el objetivo de desarrollar una red como parte de su estrategia para mejorar los servicios de información ya en el mundo había una importante experiencia acumulada en este sentido. En el país se habían venido desarrollan do diferentes esfuerzos por desarrollar este tipo de servicios y la palabra INTERNET comenzó a salirse de los ámbitos puramente académicos.

Dado su carácter de centro nacional coordinador de una red de bibliotecas distribuidas a lo largo y ancho de todo el país el CNICM tuvo siempre una gran necesidad de contar con facilidades de comunicación y aunque había venido trabajando en la introducción de la computación para la mejoría de sus servicios estos esfuerzos se habían dirigido fundamentalmente a la automatización de algunos procesos y sobre todo a la explotación de bases de datos en discos compactos como MEDLINE. Esta primera etapa significó de todas formas un primer paso de desarrollo que introdujo el uso de la computación en un grupo de unidades del sistema, incluidas todas las provincias del país y la consolidación de recur sos de información importantes como el catálogo colectivo de publicaciones seriadas en el campo de la salud.

EL CNICM es el centro nacional coordinador para Cuba de la Red Latinoamericana y del Caribe de Información en Ciencias de la Salud BIREME, lo que significa un vínculo externo importante que también plantea exigencias de comunicación internacional y de participación en proyectos colaborativos de servicios bibliotecarios internacionales. Todo lo anterior ha condicionado que los proyectos de automatización que se concibieron a inicios de la década de 1990 consideraran la necesidad del uso de las Redes en su sentido más amplio combinándose desde las primeras etapas el desarrollo de redes locales y una red amplia que permitiera la vinculación del conjunto de instituciones del sistema entre sí ; y con otras redes nacionales e internacionales.

Es importante señalar que la presión sobre el área de computación del centro para resolver estos problemas ha sido muy alta y se da precisamente en medio de una las etapas más difíciles, desde el punto de vista económico, que haya vivido el país con las consiguientes limitaciones de recursos que han afectado la capacidad del sistema para con tar con los recursos de información tradicionales tales como suscripciones a publicaciones periódicas, compras de nuevos equipamientos, etc. A esto se adiciona una deficiente infraestructura de telecomunicaciones que hace más complicada la tarea. Esto paradójicamente se ha convertido en un elemento potenciador para la búsqueda de soluciones y constituye una ex periencia que vale la pena compartir.

No obstante lo anterior, el proyecto para desarrollar una Red para mejorar los servicios de información de salud en el país se da en el contexto de una revolución en el área a nivel internacional, un potencial humano con calificación acumulado durante más de 20 años, la existencia de determinada infraestructura y organización así como la decisión política de no abandonar los esfuerzos por desarrollar los servicios de información y los esfuerzos de desarrollo. Estas son tal vez algunas de las particularidades que se han combinado para permitir insertar a las bibliotecas médicas cubanas dentro de la tendencia general hacia la integración de los servicios bibliotecarios en el contexto del desa rrollo de las redes.

El modelo de desarrollo de las redes académicas

De especial utilidad ha resultado para el desarrollo de INFOMED la experiencia del desarrollo de las denominadas redes académicas cuyo exponente más acabado es la Red Internet. En el momento de buscar una estrategia para enfrentar la tarea antes descrita existía suficiente consenso internacional sobre las ventajas y desventajas de esta experiencia para tratar de desarrollar una red nacional que contribuyera a una mejoría del acceso de los usuarios a los recursos de información, así como para el desarrollo particular de los servicios bibliotecarios. INTERNET es el nombre con el que se conoce a la mayor Red de Computadoras existente en la actualidad, la cual usa el conjunto de protocolos TCP/IP para operar e interconectar en línea a miles de Redes y millones de usuarios a lo largo y ancho del mundo. Es una Red que ha adquirido alcance mundial pero cuya espina dorsal (Backbone) está ubicada en los Estados Unidos de Améric a.

Originalmente fue concebida para compartir recursos costosos de computación entre la comunidad científica y militar norteamericana, pero como resultado de su enorme crecimiento sirve hoy día a educadores, trabajadores de la información, políticos, etcétera, para las más diversas aplicaciones. INTERNET es esencialmente un importante medio de comunicación y de acceso a la información y a través de sus conexiones con otras redes tiene el más universal alcance en cuanto a correo electrónico se refiere. Un aspecto muy importante de INTERNET es que en realidad se trata de una Red de Redes. Si bien su espina dorsal la constituye la Red de la Fundación Nacional de Ciencia de los Estados Unidos hoy día son parte de INTERNET un conjunto de redes interconectadas entre sí que le permiten a los usuarios hacer uso de sus servicios como si se tratara de una única Red en t&eacu te;rminos lógicos.

Hay que hacer una distinción entre lo que es propiamente INTERNET y lo que significa tener comunicación con la misma. Lo primero supone tener una conexión permanente a un nodo de la Red y tener asignada una identificación como parte de la Red pudiendo utilizar el conjunto de sus servicios en línea. Lo segundo se refiere principalmente a intercambiar mensajer&i acute;a electrónica con la misma. Los servicios básicos de INTERNET son tres:

El denominado login remoto, que permite conectarse a un Servidor (una computadora central) en cualquier punto de la Red, siempre que se tenga acceso al mismo.

La transferencia de ficheros (información) entre las máquinas conectadas a la Red, conocida como FTP (file transfer protocol).

La mensajería electrónica que posibilita el envío y recepción de mensajes electrónicos entre usuarios de la Red, así como con usuarios de otras Redes que se conectan a INTERNET. Este es el servicio más universalmente extendido y que más ha sido utilizado en el caso cubano por no exigir que se esté conectado directamente a INTERNET para poder utilizarlo.

Sobre la base de los servicios anteriores existe un universo de aplicaciones y recursos de información que están en permanente expansión y cuyos limites están dictados casi exclusivamente por los límites de la creatividad humana. Ejemplificar cada uno de ellos conllevaría a una lista demasiado extensa por lo que se mencionarán los más impor tantes: Empleo de catálogos en línea de bibliotecas los cuales están disponibles en la Red. Existen en Norteamérica y en el mundo más de 500 bibliotecas con este tipo de servicio, entre ellas, la National Library of Medicine, The Harvard Library y la Library of Congress, por citar algunas. Esto significa que un usuario conectado a la Red puede consultar desde su compu tadora los catálogos de la Biblioteca de la Universidad de Harvard para localizar bibliografía sobre un tema y posteriormente complementar su búsqueda con la consulta de otras Bibliotecas del mundo, todo sin necesidad de moverse de su puesto de trabajo.

Bulletin Board System: sistemas que ofrecen información en línea a partir de menús, permitiendo el intercambio de mensajería pública y privada, conferencias, etc. De este tipo existen los más variados servicios de información que tratan aspectos como el clima en determinada región de un país hasta los documentos de una conferencia so bre SIDA efectuada recientemente. Listas o grupos de discusión sobre materias especificas: son listas integradas por personas que desean intercambiar información científica, técnica o política. Pueden ser moderadas o no y de suscripción abierta o limitada. Este es tal vez uno de los recursos de más información y con mayores potencialidades de comunicación. Son de g ran utilidad y han ido conformando comunidades de usuarios con intereses comunes, entre estos la comunidad bibliotecaria es de las más activas. USENET: sistema de conferencias que incluyen noticias y se organizan por grupos temáticos. A diferencia de las listas agrupan la información en una computadora determinada para que sea accedida por cada usuario sin necesidad de enviarla a cada suscriptor. Existen los más variados temas y se producen discusiones en línea, algunas de ellas incluso dedicadas al tema de las bibliotecas.

Servicios de directorios de Instituciones, personas y Redes los cuales se emplean para localizar información en la Red. Así por ejemplo existen bases de datos con información sobre personas de Instituciones de Investigación, Universidades y otros centros. Por ejemplo si se desea localizar a algún profesor de la Universidad Politécnica de Madrid, se pued e acceder a un directorio disponible en INTERNET donde aparecen las direcciones electrónicas de los usuarios de esta red hasta nivel de Departamento y de no encontrarse la dirección enviar un mensaje electrónico a un colega para que lo localice. La organización de grupos de investigación a distancia cerrados que permite a un profesor orientar el trabajo de estudiantes en diversas universidades del mundo o a un grupo de médicos intercambiar sus experiencias sobre determinados casos intercambiando textos, imágenes radiológicas, etc.

En general hay una tendencia acelerada a la incorporación de servicios a la Red ya sean de tipo no comercial así como comerciales. Hoy día los principales comercializadores de información se han conectado a la Red tratando de captar el inmenso mercado que supone la existencia de INTERNET. Esto ha puesto en dificultades a los principales corredores comerciales de dato s que tradicionalmente venían cobrando altas sumas por el uso de sus facilidades para el intercambio de datos y han acentuado la importancia de servicios de valor añadido por encima del puro cobro por el transporte de la información. Lógicamente, las limitaciones al uso comercial de la Red delimitan determinados usos pero hay una tendencia a la integración.

Los más importantes Organismos Internacionales se han incorporado progresivamente a INTERNET poniendo a disposición por esa vía muchos servicios de información y facilitando el contacto entre sus funcionarios y especialistas con sus contrapartes nacionales. El PNUD, la FAO y la Organización Mundial de la Salud son algunos de estos ejemplos. También las organizaciones no gubernamentales han hecho un uso intenso de estas facilidades y en ese sentido es muy importante la Red PeaceNet la cual facilita el acceso a la Red a países de menores recursos y colabora activamente con los mismos. Cuba es un ejemplo del apoyo de Peacenet al servir de camino para la mensajería electrónica académica nacional con INTERNET. Una característica importante de INTERNET es su carácter colaborativo a partir de un esquema distribuido de los costos para su operación. Lo particular en este sentido es básicamente que los costos por el uso de la Red están determinados por dos aspectos: el mantenimiento de la Red y los costos del enlace hasta el nodo a través del cual se conectan.

Lo anterior constituye la diferencia sustancial respecto a otros servicios que brindan las Redes Comerciales, las cuales cobran según el volumen de datos a transmitir y el tiempo de conexión utilizado. Otra característica es el dinamismo del crecimiento del tráfico de la Red que según estimaciones se ha movido alrededor de 10% de crecimiento mensual (Laquey). La Red se caracteriza además por su Interoperatividad que es la capacidad de permitir el trabajo conjunto de sistemas diferentes a partir de determinadas normas. El TCP/IP ha permitido de hecho una normalización que explica su crecimiento tan acelerado. El carácter abierto de este protocolo ha facilitado enormemente este proceso (Laquey 93 p 9). Los protocolos están disponibles de forma pública y permiten comunicar computadores de diversos productos en forma relativamente sencilla.

La explicación fundamental de este crecimiento tiene que ver con el éxito del TCP/IP para conectar Redes y equipos de diferentes tecnologías sobre la base de un conjunto de servicios básicos de redes. En la actualidad los principales productores de equipos de computación los incorporan en sus productos. Teóricamente un modelo como el expuesto hasta aquí ofrece suficientes elementos a su favor independientemente de limitaciones como la falta de facilidades de navegación más orientadas a facilitar su utilización por parte de los usuarios, y otras. América Latina ha venido avanzando por este camino y otras regiones del mundo en desarrollo han venido adopta ndo este esquema. Ahora bien, lo anterior no debe dejar de considerar que un modelo de tales características, que esencialmente se ha venido desarrollando en países desarrollados, tiene detrás un conjunto de factores favorecedores entre los que se destaca particularmente la infraestructura de telecomunicaciones con redes telefónicas modernas y en gran parte digitales que sustentan un de sarrollo tan acelerado así como la existencia de bibliotecas con muchos años de trabajo acumulado, redes organizadas, sistemas de información automatizados y especialistas con amplia experiencia en los más diversos campos.

Está claro que un proyecto de desarrollo nacional en este campo debe considerar muy seriamente esta experiencia y adecuarla a sus condiciones específicas que supone considerar un escalamiento tecnológico que considere los diferentes niveles de desarrollo de centros a conectar y regiones teniendo en cuenta en todo momento los sitios con los enlaces más débiles. < P>

El correo electrónico y los servicios de información

De todos los servicios antes descritos el más utilizado y de mayor alcance es la mensajería electrónica o correo electrónico que pone en contacto de manera sencilla, rápida y económica a los usuarios entre sí, ofreciendo numerosas oportunidades de servicios. Generalmente esta es una primera etapa en el desarrollo de las Redes y es por eso que con stituye una pieza fundamental en el desarrollo de la Red INFOMED. Esto sobre todo porque hasta el momento de esta presentación Cuba no contaba con enlace directo a INTERNET. Lo que existe es el intercambio de mensajería electrónica utilizando el UUCP (Unix to Unix Copy Protocol) aunque está proyectado el logro de una conexión IP a la Red con el consiguiente de sarrollo de la Red Nacional.

A nivel nacional, y a partir de esta experiencia, se ha trabajado en una estrategia que combina la utilización del TCP/IP para conectar aquellas redes de mayor desarrollo relativo y que cuenten con facilidades de comunicación para ello y UUCP para el resto de las redes, lo que ha condicionado el desarrollo de servicios ajustados a estas características. De acuerdo con esto, en una primera etapa se ha trabajado en la consolidación y uso intensivo de servicios de mensajería electrónica que permitan la generación de servicios batch solicitados por medio de mensajes electrónicos. Esta experiencia fue especialmente fuerte en la Red BITNET (Because is time to network) que aunque no tuvo el éxito de INTERNET por el carácter cerrado de sus protocolos de red desarrolló numerosos servicios que la han trascendido como red como el caso de los denominados LISTSERV que permiten una amplia diseminación de servicios de información a partir de la mensajería electrónica. Originalmente diseñado para permitir la formación de listas de discusión por correo electróni co estos programas han evolucionado y se han integrado con otros servicios permitiendo numerosas aplicaciones solicitadas por correo electrónico.

El principio ha sido integrar servicios, complementarlos, pero mantener en todo momento la normalización y la compatibilidad entre los sistemas utilizados. Teniendo en cuenta que la mayoría de los usuarios en una primera etapa tienen acceso al correo electrónico, que las redes públicas de trasmisión de datos están muy poco desarrolladas y la red telefónica tiene serias dificultades se adoptó la política de combinar los servicios en línea con servicios batch que no limitaran el acceso a r ecursos de información relevantes aunque sólo se contara con una computadora y un modem y una cuenta de correo electrónico.

La participación en el proyecto BITNIS (Batch INTERNET National Library of Medicine Information System) fue una experiencia muy útil en este sentido. Se trata de un proyecto en que el CNICM partida que se originó en la Facultad de Medicina de la Universidad de Chile y que originalmente se propuso lograr acceder a los Bancos de Datos de la National Library of Medicine aprovec hando la mensajería electrónica de BITNET. Actualmente el proyecto es una realidad que cuenta con el apoyo de la Organización Panamericana de la Salud y la NLM y permite utilizar el programa GratefulMed para generar estrategias de búsqueda que son enviadas por correo electrónico a una compuerta en la NLM que se ocupa de procesarla y devolver el resultado de la búsqueda a través del correo electrónico. Un modelo de este tipo amplía enormemente el alcance de los servicios de información además de abaratar los costos asociados a las comunicaciones. El CNICM tuvo la oportunidad de participar como usuario en el proyecto y además de beneficiarse del servicio adecuó la experiencia a sus particularidades desarrollando servicios de corte similar para acceder a los recursos de información de la Biblioteca Médica Nacional y el CNICM. Como ejemplos de esta integración se ha integrado al LISTSERV la facilidad de in terrogación a bases de datos en MicroIsis que es un sistema de bases de datos documental desarrollado por la UNESCO, muy diseminado en el país y la diseminación de boletines, publicaciones electrónicas, noticias y otros servicios.

Recientemente se llegó a un acuerdo con el National Cancer Institute de los Estados Unidos para operar como centro distribuidor de la información disponible en Cancernet por correo electrónico para los usuarios nacionales. Se recibirán los ficheros que contienen información sobre tratamientos de cáncer por correo electrónico y se pondrán a disposición de 105 usuarios por esa misma vía, aprovechando las facilidades de LISTSERV. En todos los casos se trata básicamente de integrar la mensajería electrónica a un conjunto de servicios de variado tipo que incluyen la organización de servicios de préstamo interbibliotecario, la educación a distancia, el intercambio de registros bibliográficos, la diseminación de textos completos seleccionados y muchos más. El uso del correo electrónico para la solicitud de fotocopias por ejemplo, acorta enormemente el tiempo de las solicitudes, si el Current Contents incluyera las direcciones electrónicas de los autores se mejoraría muchísimo el tiempo de llegada de las solicitudes de reprints a los autores y se potenciaría enormemente el intercambio entre científicos de pa&iacut e;ses en desarrollo y países desarrollados. Está en fase de desarrollo un servicio de localización de publicaciones periódicas en el catálogo colectivo a partir de solicitudes vía correo electrónico. Estos servicios pueden ser automatizados o semiautomatizados. La experiencia de INFOMED en este sentido es que en los casos en que puedan automatizarse las tareas deben evitarse otras opciones dada l a enorme facilidad de generar solicitudes y las demoras que a veces ocasiona una respuesta que depende de la gestión de una persona.

Otro servicio de este tipo pudiera ser el desarrollo de un software cliente/servidor que procesara las búsquedas recuperadas en MEDLINE y las correlacionara con el catálogo colectivo a través del correo electrónico y/o en línea. Actualmente en el centro se realizan las correlaciones pero esto exige contar con una copia de la base de datos en cada sitio. La opc ión utilizando la red podría ser un software que extrajera los elementos de localización de la bibliografía recuperada y la enviara al servidor que contiene la base de datos. En el servidor se realiza la correlación aprovechando incluso una máquina más potente y la respuesta se envía a través de la red. El software cliente recibe la respuesta y la incorpora a la bibliografía original. Cuando el usuario recibe la búsqueda ya tiene aclarado dónde se encuentra la publicación por si desea obtener una fotocopia.

Situación actual

Actualmente INFOMED cuenta con un nodo nacional concentrador que presta servicios de mensajería electrónica y que es accesible a través de la Red Nacional X.25, o por enlace commutado directo. Este nodo se soporta en una Red Local Ethernet con dos servidores Unix en PC 486 y Servidor de Ficheros Novell 3.11, todos conectados usando el protocolo TCP/IP. De los servidores Uni x uno actúa como servidor de mensajería electrónica y el otro como servidor de bases de datos y está en proceso de instalación una Workstation con el objetivo de mejorar los servicios. La conexión internacional se hace hasta el momento a través de conexiones UUCP a un nodo de la Red INTERNET que ofrece el servicio de compuerta. Esta en fase de instalación una Red Local en la Biblioteca Médica Nacional que quedará conectada al nodo anteriormente descrito por un enlace dedicado usando TCP/IP y que pretende vincular directamente los servicios bibliotecarios a la Red amplia. Una vez que se logre la conexión nacional a la Red INTERNET, INFOMED estará en condiciones de aprovechar sus facili dades así como ofrecer sus servicios.

Está en curso además un proyecto en colaboración con el PNUD para el desarrollo del backbone nacional que conectará a las Facultades de Medicina del interior del país y los centros de información provinciales siguiendo el mismo modelo. La Red se conecta además con las principales redes del país que desarrollan modelos de características similares a través de conexiones analógicas dedicadas y la Red X.25 nacional. En la medida que mejoren las facilidades de comunicación nacional mejorarán los enlaces entre redes y se podrá avanzar en el desarrollo de la INTERNET Nacional para lo cual INFOMED se ha venido preparando.

CONCLUSIONES

Hoy día se ha avanzado mucho en los aspectos tecnológicos de las Redes. La integración de los conocimientos del área de información y bibliotecología pueden jugar un rol muy importante en la potenciación del uso de estas facilidades. Es fundamental la integración de la experiencia de especialistas o en información y bibliotecolog&ia cute;a para hacer un uso creativo de las facilidades de las redes. La estrategia de INFOMED ha sido trabajar desde su concepción inicial con este enfoque y no limitarse a establecer las facilidades de Red. Adecuar los servicios que se han desarrollado en INTERNET y otras Redes a las necesidades de los usuarios y al tipo de servicios que brindan las bibliotecas abre amplias perspectivas e n el uso de las redes para apoyar sus funciones especialmente en países en vías de desarrollo.

INTERNET constituye un modelo valioso a considerar en la planificación de servicios de redes de bibliotecas en países en vías de desarrollo y debe combinarse con la utilización de modelos complementarios tales como las redes del tipo UUCP considerando en la planificación de los servicios que se instalen la facilidad de su acceso a través de la mensajer&ia cute;a electrónica.

Los servicios que se instalen deben buscar permanentemente la normalización y ajustarse a servicios similares internacionales. Las aplicaciones locales que se desarrollen deben enmarcarse en esta línea. El correo electrónico tiene muchas potencialidades relativamente subutilizadas que pueden aprovecharse para mejorar los servicios bibliotecarios de los países en desarrollo y entrenar a los usuarios para pasar a etapas superiores como son el acceso en línea a los recursos de las redes.

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